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彗星也被稱為掃把星,主要由冰、塵埃和石塊組成。當它們接近太陽時,它們會被加熱並且放出氣體,這些環繞彗星的氣體叫做彗髮,有時這些氣體也會形成長長的尾巴,為彗尾。大多數的彗星都有着橢圓形的軌道,但是它們的軌道只有一小部份在太陽系內,而大部份的軌道都在太陽系以外。著名的哈雷彗星就是一顆可以在地球上用肉眼觀察到的彗星。

C/2020 F3(NEOWISE)是一顆有接近拋物線軌道的逆行長週期彗星。它是由美國太空總署的廣域紅外線巡天探測衛星(WISE)在2020年3月27日發現的。在發現NEOWISE的時候,它位於船尾座,距離太陽大約2.1 天文單位,亮度只有17等,肉眼不可能看見。到同年6月,它逐漸接近太陽,亮度在幾周內就由接近7等升到2等以上,變得不需要有天文儀器的輔助都可以目測。NEOWISE最終在2020年7月4日,距離太陽0.27天文單位經過近日點,亮度升至接近0.0等。它是在北半球繼1997年的海爾-博普彗星之後所見到最光亮的彗星。

C/2012 S1 光科網彗星

C/2012 S1 光科網彗星是透過國際科學光學監測網 (International Scientific Optical Network)的望遠鏡於2012年9月21日所發現的,當時它位於木星的軌道以外,視星等為18.8等。天文學家預測它將在2013年11月29日通過近日點,屆時和太陽的距離將會非常接近,離太陽表面只有約120萬公里(約2.7個太陽半徑)。國際天文聯會的小行星中心初時估計它於近日點時的亮度可 達到 -14等,亦即比滿月(-12.8等)更為明亮!這種亮度等級的彗星難得一見,因此光科網彗星更被稱之為「世紀彗星」。

可是,光科網彗星的亮度增幅比預期中慢,令其通過近日點時的光度只能達到-4至-6等左右。雖然這時彗星比天上任何的星星都還要光,但由於它和太陽非常接近,除非出現一條長長而且明亮的彗尾,否則難以看見。

需要於日出前才能觀察光科網彗星,下圖顯示光科網彗星在近日點前後的位置:

彗星於日出前45分鐘的位置(綠色線)
圖:由11月16日至12月10日,彗星於日出前45分鐘的位置(綠色線)。

彗星於日出時的位置(綠色線)
圖:由11月26日至12月2日,彗星於日出時的位置(綠色線)。

雖然彗核在11月28、29日的光亮最高,但由於極之接近太陽,因此切勿於此時直接觀察彗核,否則太陽的強光會嚴重傷害觀測者的眼睛。彗星在近日點附近時可能會出現一條明亮的彗尾。

最後,彗星於2013年11月28日通過近日點時,因抵受不住太陽的高溫及潮汐力而分解。雖然解體後的物質曾一度發亮,但最終回復暗淡,始終未能成為眾人期盼的世紀大彗星。但這顆彗星的出現,肯定能令天文學家對這種神秘的天體有更深的認識。

C/2012 S1 光科網彗星

 

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